Les mercenaires de Wagner subissent des pertes dans la lutte pour l’or de la République centrafricaine

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République centrafricaine

Les mercenaires de Wagner subissent des pertes dans la lutte pour l’or de la République centrafricaine

Les combattants russes s’affrontent avec les rebelles alors que le Kremlin tente d’étendre le pouvoir dans un pays riche en minéraux

Zeinab Mohammed Salih à Khartoum et Jason Burke

Jeu 2 février 2023 00h00 GMT

Les mercenaires russes du groupe Wagner ont subi de lourdes pertes dans une nouvelle vague de combats entre les troupes gouvernementales et les rebelles sur le contrôle des mines d’or lucratives en République centrafricaine (CAR).

Les affrontements surviennent dans un contexte d’instabilité croissante dans le pays anarchique et riche en ressources, qui ces dernières années est devenu l’un des principaux centres d’influence de la Russie en Afrique subsaharienne.

L’offensive gouvernementale est menée par certains des quelque 1 000 chasseurs Wagner stationnés en RCA depuis 2018.

Wagner a été fondé par Yevgeny Prigozhin, un homme d’affaires ayant des liens étroits avec le Kremlin, et a été déployé dans une douzaine de pays africains dans le cadre d’un effort russe visant à projeter le pouvoir sur le continent et à extraire des ressources précieuses. Le mois dernier, les États-Unis ont désigné Wagner comme une « organisation criminelle transnationale importante », en partie en raison de son rôle croissant dans l’invasion russe de l’Ukraine.

En RCA, les combattants de Wagner ont défendu le régime de Faustin-Archange Touadéra contre les attaques rebelles successives sur la capitale, Bangui, et ont été accusés de violations des droits de l’homme.

Les affrontements ont commencé il y a deux semaines dans une ville près de la frontière avec le Cameroun et le Tchad, opposant les rebelles aux Russes et aux troupes gouvernementales. La violence s’est à nouveau enflammée près de la frontière soudanaise le week-end dernier. Entre sept et 17 combattants de Wagner faisaient partie des dizaines de victimes, ont affirmé des sources rebelles.

« Nous avons perdu deux [tués] et beaucoup de blessés, mais nous les avons vaincus et confisqué de nombreux camions militaires… Nous avons organisé une embuscade et ils sont tombés dans le piège », a déclaré Ahmadou Ali, un haut dirigeant de la Coalition rebelle des patriotes pour le changement, dans une interview téléphonique.

Les experts disent que des chiffres fiables sont difficiles à établir, mais qu’il est clair que Wagner a subi des pertes relativement lourdes.

Une source proche de l’armée nationale de la CAR a déclaré que sept Russes avaient été tués dans l’embuscade, l’une des pertes uniques les plus lourdes de Wagner en Afrique depuis les batailles contre les rebelles islamistes au Mozambique en 2019.

Ali a déclaré que les forces de la CAR n’avaient pas rejoint les combats. « C’était une bataille entre nous et les Russes. Ils n’ont utilisé les troupes gouvernementales que pour légitimer les choses. Les Russes ont pris tout le pays. Ils sont partout : ils gardent les frontières et vous les voyez partout où il y a des ressources [préciables]. Ils ont volé toutes nos ressources », a-t-il déclaré.

Bien que l’emprise de Touadéra sur le pouvoir reste forte, la nouvelle violence suggère une plus grande instabilité en RCA qu’au cours des dernières années, ont déclaré les analystes. Le pays, l’un des plus pauvres du monde, est confronté à l’effondrement économique. Une série de changements dans l’alignement des puissances régionales au cours des derniers mois ont également suscité des tensions.

« Le gouvernement de Bangui est totalement à court d’argent », a déclaré Enrica Picco, directrice de l’Afrique centrale pour le groupe international de crise. « Wagner ne contrôle pas complètement tous les sites miniers et il y a encore des combats à plusieurs. Le déménagement du groupe [dans les zones frontalières] a changé la dynamique du conflit parce que les factions rebelles s’y sont unies face à l’ennemi commun pour protéger leurs revenus miniers. »

Marie-Reine Hassen, ancienne diplomate et politicienne de l’opposition, a déclaré que le président devrait renoncer au pouvoir. « Il le perd et personne ne le veut, je sais qu’il ne le fera pas, mais le pays est un gâchis. Les gens meurent de faim, pas d’eau propre, pas d’électricité », a-t-elle déclaré.

L’année dernière, il y a eu une autre série d’affrontements après que des combattants Wagner ont attaqué des mines d’or artisanales le long de la frontière de la CAR avec le Soudan. Des dizaines de mineurs ont été tués dans au moins trois attaques et des témoins interrogés par le Guardian ont décrit des « massacres » par des combattants qu’ils ont identifiés comme étant de Wagner, qui a balayé des campements pleins de mineurs migrants et de travaux miniers pendant une période de six semaines.

Depuis son arrivée en RCA, Wagner a essayé d’établir un contrôle sur le flux d’or et de diamants dans le cadre d’une poussée plus large pour sécuriser les ressources. Les analystes pensent que le groupe s’est d’abord fait promettre de l’or et d’autres concessions minières pour ses services au lieu de paiements en espèces.

De telles concessions ont pris de l’importance car le rouble russe a subi des pressions depuis l’invasion de l’Ukraine par Moscou. Les métaux précieux, en particulier l’or, pourraient aider le régime de Vladimir Poutine à survivre à l’impact économique des sanctions.

Les nouveaux affrontements sont un autre exemple de la façon dont l’intervention de Wagner est souvent liée à une augmentation des décès de civils, malgré les vantants du groupe qu’ils combattent les insurgés plus efficacement que les soldats de la paix de l’ONU ou les troupes conventionnelles déployées par d’anciennes puissances coloniales telles que la France.

Une étude de l’ONG Armed Conflict Location and Event Data Project a révélé que des civils ont été ciblés dans plus de la moitié de la violence politique impliquant Wagner en RCA, et 71 % au Mali, où les mercenaires russes ont été déployés à la fin de 2021 pour renforcer un régime dirigé par des militaires alors que les troupes françaises se retiraient.

« Dans les deux cas, cela dépasse le taux de ciblage civil perpétré par les forces alliées de l’État, ainsi que par les principaux groupes insurgés opérant dans chaque contexte », a déclaré l’ONG.

Human Rights Watch, dans un rapport en mai, a déclaré que les forces de la RCA dont les témoins identifiés comme russes semblaient y avoir battu, torturé et tué des civils depuis 2019. Il a déclaré que les forces liées à la Russie en RCA ne portaient pas d’uniforme désigné et n’avaient pas d’insigne officiel ou d’autres caractéristiques distinctives.

https://www.theguardian.com

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