Les malheurs de Wagner et la répression des rebelles : un exposé sur le conflit changeant en République centrafricaine

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Les malheurs de Wagner et la répression des rebelles : un exposé sur le conflit changeant en République centrafricaine

« Tout est prêt pour une dérive totalitaire. »

BANGUI, 07 septembre 2023.  Le conflit en République centrafricaine (RCA) a considérablement changé au cours des deux dernières années, le gouvernement et ses alliés mercenaires russes ayant chassé les groupes rebelles des grandes villes et pris le contrôle de grandes parties du pays. Mais les groupes armés restent actifs, notamment dans les zones frontalières, et les tensions politiques s’accentuent après l’approbation d’une nouvelle constitution qui supprime les limites du mandat présidentiel, permettant au président Faustin-Archange Touadéra de prolonger son mandat.

« Tout est prêt pour une dérive totalitaire qui mène à la destitution des institutions républicaines », a déclaré le mois dernier Jean-Serge Bokassa, un homme politique de l’opposition, au New Humanitarian. Cette année marque le dixième anniversaire du déclenchement d’une guerre civile à grande échelle en RCA. Le conflit a vu la Séléka – une alliance rebelle majoritairement musulmane – renverser le président de l’époque, François Bozizé, qui a répondu en mobilisant des groupes d’autodéfense majoritairement chrétiens connus sous le nom d’anti-balaka.

La Séléka s’est rapidement divisée et s’est retirée dans des fiefs en dehors de Bangui, la capitale. Lorsque Touadéra a remporté les élections en 2016, son gouvernement contrôlait moins d’un tiers du pays, qui compte 5,4 millions d’habitants. Les interventions du Groupe Wagner et du Rwanda depuis 2021 ont aidé Touadéra à repousser les rebelles. Mais une victoire complète s’est révélée difficile à obtenir, et le partenariat Wagner a déclenché des tensions géopolitiques et conduit à toute une série de violations des droits de l’homme.

La RCA connaît actuellement des besoins humanitaires parmi les plus élevés au monde : la moitié de sa population manque de nourriture, près de 8 % des nouveau-nés ne survivent pas à leur première année et environ une personne sur cinq est déplacée. Si ces chiffres élevés sont liés au conflit récent, la crise a des racines plus profondes : depuis plus de 200 ans, la RCA est le théâtre de migrations et de déplacements liés aux raids d’esclaves des sultanats du nord et au système colonial brutal de la France.

La moitié de la population a péri pendant la période coloniale et la France s’est immiscée à plusieurs reprises dans la politique de la RCA après l’indépendance. Bien qu’un État ait été construit, il était centralisé à Bangui et axé sur la création de richesses extractives pour une poignée d’élites. Ce briefing évalue les derniers développements en RCA, en abordant les facteurs à court et à long terme des besoins humanitaires. Il examine la dynamique actuelle des conflits, la fourniture de l’aide internationale et le rôle des mercenaires de Wagner.

Comment le conflit a-t-il évolué en RCA ?

L’armée centrafricaine a longtemps lutté pour faire face aux groupes rebelles, mais l’arrivée de Wagner et des forces bilatérales rwandaises a renforcé sa position, repoussant les groupes rebelles hors des villes de province pour la première fois depuis au moins une décennie. Même si les travailleurs humanitaires ont encore du mal à atteindre les zones reculées avec des groupes armés et des soldats, le retour du contrôle gouvernemental a « facilité l’accès humanitaire aux populations des centres-villes », a déclaré Alexandra Lamarche, chercheuse sur la RCA.

Les efforts anti-insurrectionnels ont véritablement commencé après que l’administration de Touadéra ait été menacée par une nouvelle insurrection rebelle à l’approche de l’élection présidentielle de fin 2020. Les rebelles appartenaient à une alliance appelée Coalition des Patriotes pour le Changement (CPC), qui comprenait plusieurs groupes ex-Séléka travaillant aux côtés de leur ancien ennemi, Bozizé, qui avait été interdit de se présenter aux élections en raison de crimes de guerre présumés.Malgré l’offensive, la communauté internationale et le gouvernement centrafricain ont fait pression pour que les élections aient lieu.

Touadéra l’a emporté avec une faible majorité, alors même que 40 % des régions du pays n’ont pas pu participer en raison de violences et que l’opposition politique a allégué des fraudes. Wagner avait participé à la formation des forces de sécurité, mais après les élections, cette mission s’est transformée en une mission contre-insurrectionnelle. Le Rwanda a également envoyé une force bilatérale pour combattre le PCC, s’ajoutant aux troupes qu’il avait déjà envoyées dans une mission de maintien de la paix de l’ONU.

En juin, Sylvie Baïpo-Temon, ministre centrafricaine des Affaires étrangères, a déclaré à l’ONU que le gouvernement avait rétabli son autorité « sur 85 % du territoire », même si ce chiffre est peut-être exagéré. En plus de reconquérir des villes, les opérations – qui sont en cours – ont éloigné les rebelles des sources de revenus traditionnelles, notamment les mines d’or et de diamant, ce qui leur a rendu plus difficile le financement de futures rébellions. Le soutien des mécènes du Tchad et du Soudan s’est également tari.

Les opérations militaires ont-elles conduit à des violations des droits humains ?

Les opérations ont coûté cher en vies humaines. Wagner et l’armée ont tué des personnes issues de communautés que l’État considère liées à des groupes armés, ainsi que des ouvriers artisanaux dans les zones minières que l’État et les rebelles cherchent à contrôler.     « La majorité des membres des groupes armés sont les fils et les filles de ces mêmes villages, donc la confiance et l’acceptation des efforts du gouvernement restent taboues. » Pendant ce temps, la capacité du gouvernement à fournir des services dans les villes qu’il a récupérées est limitée par un budget officiel minuscule. Et l’État est confronté à un problème de réputation étant donné l’histoire de prédation de la part des autorités publiques, dans laquelle les civils sont experts en matière de navigation. « La majorité des membres des groupes armés sont les fils et les filles de ces mêmes villages, donc la confiance et l’acceptation des efforts du gouvernement restent taboues », a déclaré un travailleur humanitaire local qui vit dans le centre de la RCA.

Le travailleur humanitaire, qui a demandé à rester anonyme en raison des problèmes de sécurité, a déclaré que le gouvernement essayait de gagner la confiance de la population à travers des projets humanitaires, mais que ces programmes étaient « insuffisants ». Pourtant, après des années de violence et d’extorsion de la part des groupes armés, les Centrafricains soutiennent largement la perspective de l’intégrité territoriale, et nombreux sont ceux qui remercient les mercenaires de Wagner pour leur soutien. Les pays occidentaux ont adopté un point de vue différent. Bien qu’ils financent depuis de nombreuses années les efforts de construction de l’État en RCA, ils ont sanctionné les responsables de Wagner et ont déclaré que l’extraction de minerais était une forme d’exploitation.

Où y a-t-il encore des combats ?

Malgré une moindre violence rebelle, les groupes armés sont loin d’être vaincus. Selon une source gouvernementale qui a requis l’anonymat, les rebelles continuent de poser des « difficultés » et de « conclure et abandonner des alliances en fonction de leurs intérêts immédiats ».     « Il existe encore des endroits inaccessibles aux humanitaires. Les infrastructures, notamment les routes, sont totalement absentes.» Le CPC reste actif dans le centre, le nord-est et le long de la frontière avec le Tchad. En juin, l’ONU a déclaré que les « affrontements » entre le groupe et l’armée s’étaient multipliés, tandis qu’un représentant des rebelles a déclaré au New Humanitarian qu’ils étaient actuellement « en attente ».

Bien que la sécurité se soit améliorée dans les principales villes de province, le banditisme reste un problème persistant dans les zones urbaines, tandis que les vols et les barrages routiers sont fréquents dans les villages périphériques où les acteurs armés opèrent toujours.D’autres régions de la RCA restent sous le contrôle total des rebelles. Dans le sud-est, une faction du groupe armé de l’Union pour la paix (UPC) est active aux côtés de l’Armée de résistance du Seigneur – un mouvement militant formé en Ouganda – et d’un nouveau groupe d’autodéfense zande. « Il existe encore des endroits inaccessibles aux humanitaires », a déclaré Crépin Azouka, un militant de la société civile, au New Humanitarian. « Les infrastructures, notamment les routes, sont totalement absentes. » Les niveaux de financement de l’aide internationale sont également faibles et « ne reflètent pas les besoins réels » des personnes affectées, a ajouté Azouka, qui fait partie de l’Organisation des jeunes leaders pour le développement.

Existe-t-il un processus de paix efficace ?

Comme dans d’autres pays touchés par un conflit, les processus de paix négociés au niveau international ont eu tendance à récompenser les groupes rebelles par des positions politiques qui incitent à la violence et conduisent à de nouvelles insurrections. Par exemple, en 2019, l’État russe et les responsables de Wagner ont négocié l’accord de Khartoum, signé par 14 groupes armés et l’administration de Touadéra. L’accord a vu les dirigeants rebelles entrer au gouvernement, mais plusieurs d’entre eux sont ensuite partis pour former le PCC sous Bozizé.     « Avec la signature de l’accord de Khartoum, le gouvernement pensait pouvoir résoudre la crise sécuritaire, mais en 2021, nous avons contribué à la renaissance d’une nouvelle coalition armée. »

Les critiques de l’accord affirment que les acteurs rebelles ont été renforcés par l’accord – gagnant une légitimité politique et des récompenses financières – et savaient que, même s’ils se rebellaient, un nouveau processus de paix serait probablement lancé par la communauté internationale.« Avec la signature de l’accord de Khartoum, le gouvernement pensait pouvoir résoudre la crise sécuritaire, mais en 2021 nous avons contribué à la renaissance d’une nouvelle coalition armée », a déclaré un membre du cabinet de Touadéra qui a requis l’anonymat. Les acteurs internationaux appellent toujours au retour à l’accord de Khartoum malgré l’offensive du PCC et la contre-offensive du gouvernement, et malgré l’absence de dialogue entre les deux parties. Entre-temps, les offensives militaires n’ont pas réussi à s’attaquer à la longue histoire de mobilisation des groupes armés et aux nombreuses causes profondes de la violence en RCA, depuis les divisions identitaires et la répartition du pouvoir jusqu’à la manière dont les dirigeants politiques ont tendance à gouverner pour des gains personnels. Selon Elbachar Idriss Ahmed, analyste politique centrafricain, les groupes armés ont commencé à apparaître dans le nord du pays au début des années 2000, « juste après que Bozizé ait renversé [son prédécesseur], Ange-Félix Patassé, lors d’un coup d’État ». Les groupes rebelles ont été initialement créés par des communautés négligées et des élites marginalisées luttant contre l’aliénation politique et économique. Mais l’insécurité croissante a vu de nouveaux groupes se former pour se défendre ou comme groupes criminels tentant d’entrer dans l’arène politique, ou comme un mélange des deux.

Comment la crise de Wagner affectera-t-elle leurs opérations en RCA ?

Des questions ont été soulevées quant à l’avenir des opérations Wagner en RCA et dans d’autres pays africains après que le chef du groupe, Eugène Prigojine, ait organisé une rébellion de courte durée contre l’armée russe, puis soit mort dans un accident d’avion. Un groupe de combattants de Wagner a quitté la RCA après la mutinerie, déclenchant des rumeurs de retraite de Wagner, mais il s’est avéré qu’il s’agissait d’une rotation. Les déclarations du ministre russe des Affaires étrangères, Sergueï Lavrov, ont indiqué que les opérations Wagner se poursuivraient en RCA. La présence de Wagner dans le pays est considérée comme le produit de la capacité et de l’intérêt de l’État russe à projeter sa puissance, et cela devrait se poursuivre même si le ministère de la Défense reprend les opérations du groupe.

Plusieurs travailleurs humanitaires ont déclaré à The New Humanitarian que les agences d’aide internationale en RCA ont eu du mal à traiter avec Wagner et à négocier l’accès aux zones dans lesquelles les mercenaires sont présents. Les barrières linguistiques et culturelles, ainsi que la structure secrète de commandement et de contrôle de Wagner, ont été citées comme les principaux défis auxquels les agences humanitaires sont confrontées lorsqu’elles tentent d’interagir avec le groupe. Pendant ce temps, l’invasion à grande échelle de l’Ukraine par la Russie a exacerbé le discours sur la concurrence des « grandes puissances » en Afrique et pourrait compliquer davantage les efforts des agences humanitaires pour communiquer avec Wagner, ont prévenu les travailleurs humanitaires.

Que se passe-t-il d’autre ?

Des membres de l’opposition politique et des groupes de la société civile ont déclaré au New Humanitarian que le leadership de plus en plus autoritaire de Touadéra représente la plus grande menace pour l’avenir du pays. La légitimité de Touadéra a été particulièrement mise à mal par l’adoption – dans un contexte de boycott de l’opposition et d’une faible participation – du référendum constitutionnel de juillet qui a supprimé les limites du mandat présidentiel. Dans un rapport publié plus tôt cette année, Human Rights Watch a déclaré que l’administration de Touadéra crée « le spectre d’un État de facto à parti unique » et s’est engagée dans une répression contre la société civile, les médias et les partis politiques d’opposition.

L’économie est un autre problème majeur. La croissance a stagné ces dernières années et les particuliers et les entreprises sont confrontés à des pénuries de carburant, à la hausse des prix des denrées alimentaires et à des inondations qui ont endommagé les infrastructures physiques et les terres cultivées. La France et l’UE ont également suspendu leur aide budgétaire depuis 2021, en raison du partenariat de Touadéra avec la Russie. Cette décision pose de « sérieux défis » à la stabilité macroéconomique, selon le Fonds monétaire international (FMI). L’économie centrafricaine reste dépendante de l’exportation de ressources naturelles comme le bois, les diamants et l’or. Les droits de douane et les taxes sur les recettes d’exportation échappent souvent au trésor de la RCA – un arrangement qui convient aussi bien aux entreprises qu’aux élites politiques.

Les avantages que les élites tirent du statu quo font qu’il est plus difficile pour la RCA de faire face aux pressions économiques et politiques et d’éviter de futurs cycles de violence, même si le contrôle gouvernemental revient sur la plupart des grandes villes.

Edité par Philippe Kleinfeld

The New Humanitarian

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