Les États-Unis comptent sur des entrepreneurs dans le conflit en Somalie

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Les États-Unis comptent sur des entrepreneurs dans le conflit en Somalie

MOGADISCIO, Somalie — Richard Rouget, homme de main au cours de deux décennies de conflit sanglant en Afrique, est le visage improbable de la campagne américaine contre les militants en Somalie. Un ancien officier de l’armée française, M. Rouget, 51 ans, a commandé un groupe de combattants étrangers pendant la guerre civile en Côte d’Ivoire en 2003. Il a été reconnu coupable par un tribunal sud-africain d’avoir vendu ses services militaires et a servi dans la garde présidentielle des Comores. Îles, un archipel en proie à des tumultes politiques et des tentatives de coup d’État.

Aujourd’hui, M. Rouget travaille pour Bancroft Global Development, une société de sécurité privée américaine que le Département d’État a indirectement financée pour former les troupes africaines qui ont mené une bataille urbaine rangée dans les ruines de cette ville contre les Shabab, le groupe militant somalien allié à Al-Qaida. Qaïda. L’entreprise joue un rôle essentiel dans le conflit qui fait actuellement rage en Somalie, un pays qui est de fait sans gouvernement et embourbé dans le chaos depuis des années. La lutte contre les Shabab, un groupe dont les responsables américains craignent qu’il puisse un jour mener des frappes contre l’Occident, a été en grande partie sous-traitée à des soldats africains et à des entreprises privées en raison de leur réticence à renvoyer les troupes américaines dans un pays dont ils ont quitté précipitamment il y a près de deux décennies. . « Nous ne voulons pas d’une empreinte américaine ou d’une attaque sur le terrain », a déclaré Johnnie Carson, le plus haut responsable du Département d’État pour l’Afrique de l’administration Obama.

Une présence militaire américaine visible serait provocatrice, a-t-il déclaré, en partie à cause de l’histoire de la Somalie en tant que cimetière des missions américaines – y compris l’épisode du « Black Hawk Down » en 1993, lorsque des miliciens somaliens ont tué 18 militaires américains. Pourtant, au cours de l’année écoulée, les États-Unis ont discrètement intensifié leurs opérations en Somalie, reconnaissent les responsables américains. La Central Intelligence Agency, qui finance en grande partie l’agence d’espionnage du pays, a formé en secret des agents des renseignements somaliens et a contribué à la construction d’une grande base à l’aéroport de Mogadiscio – les Somaliens l’appellent « la Maison rose » pour la teinte rougeâtre de ses bâtiments ou « Guantanamo » pour ses bâtiments. liens avec les États-Unis – et a mené des interrogatoires conjoints de terroristes présumés avec leurs homologues dans une prison somalienne délabrée.

Le Pentagone s’est tourné vers les frappes aériennes par drones pour tuer les militants Shabab et a récemment approuvé des livraisons d’armes de 45 millions de dollars aux troupes africaines combattant en Somalie. Mais il s’agit d’une approche fragmentaire qui, selon de nombreux responsables américains, ne suffira pas à réprimer les Shabab à long terme. Lors d’entretiens, plus d’une douzaine de responsables et d’experts américains actuels et anciens ont décrit une stratégie américaine globale en Somalie qui a été troublée par un manque de concentration et des batailles internes au cours de la dernière décennie. Alors que les États-Unis ont considérablement intensifié leurs opérations clandestines au Pakistan et au Yémen, les responsables américains sont profondément préoccupés par la situation en Somalie, mais ne parviennent pas à s’entendre sur les risques et les bénéfices d’une escalade des frappes militaires ici.

« Je pense que ni la communauté internationale en général ni le gouvernement américain en particulier ne savent vraiment quoi faire de l’échec du processus politique en Somalie », a déclaré J. Peter Pham, directeur du programme Afrique à l’Atlantic Council, une institution de Washington. établissement de recherche. Depuis des mois, ont indiqué des responsables, le Département d’État est en désaccord avec certains responsables militaires et du renseignement sur la question de savoir si la frappe de sites soupçonnés d’être des camps de militants dans les territoires du sud de la Somalie ou la conduite de raids de commandos américains pour tuer des dirigeants militants affaibliraient considérablement les Shabab – ou au contraire. renforcer ses rangs en permettant au groupe de se présenter comme l’opprimé face à une puissance étrangère.

Lauren Ploch, experte de l’Afrique de l’Est au Service de recherche du Congrès, a déclaré que l’administration Obama était confrontée à bon nombre des mêmes problèmes qui avaient contrarié ses prédécesseurs : « trouver un équilibre entre les risques d’une présence sur le terrain » et les risques liés à l’utilisation d’armes nucléaires. des « tiers » pour mener à bien la stratégie américaine en Somalie.

Enseigner les techniques de combat

Les Shabab ont déjà montré leur capacité à frapper au-delà de la Somalie, tuant des dizaines d’Ougandais l’été dernier dans un attentat suicide que beaucoup considèrent comme des représailles à la décision du gouvernement ougandais d’envoyer des troupes en Somalie. Mais aujourd’hui, grâce en partie à Bancroft, la société de sécurité privée, les militants ont été contraints de battre en retraite. Plusieurs responsables des Nations Unies et de l’Union africaine attribuent au travail de Bancroft l’amélioration des compétences de combat des troupes africaines en Somalie, qui ont forcé le week-end dernier les militants Shabab à se retirer de Mogadiscio, la capitale, pour la première fois depuis des années.

Comme d’autres sociétés de sécurité en Somalie, Bancroft a prospéré en tant que mandataire du gouvernement américain. Basée dans un manoir le long d’Embassy Row à Washington, Bancroft est une entreprise à but non lucratif dirigée par Michael Stock, un natif de Virginie de 34 ans qui a fondé l’entreprise peu de temps après avoir obtenu son diplôme de Princeton en 1999. Il a utilisé une partie de la fortune bancaire de sa famille pour a créé Bancroft en tant que petite opération de déminage terrestre. Ces dernières années, l’entreprise a élargi sa mission en Somalie et gère désormais l’un des seuls camps fortifiés de Mogadiscio – un dédale de bâtiments préfabriqués bordés de sacs de sable à deux pas de l’aéroport balnéaire décrépit de la ville. Le camp de Bancroft fonctionne comme un hôtel spartiate pour les travailleurs humanitaires, les diplomates et les journalistes en visite.

Mais les revenus réels de l’entreprise proviennent du gouvernement américain, quoique de manière détournée. Les gouvernements de l’Ouganda et du Burundi versent à Bancroft des millions de dollars pour former leurs soldats en vue de missions de contre-insurrection en Somalie sous la bannière de l’Union africaine, argent que le Département d’État rembourse ensuite aux deux pays africains. Depuis 2010, Bancroft a collecté environ 7 millions de dollars grâce à cet arrangement. Des responsables américains et des Nations Unies ont déclaré que l’équipe de Bancroft à Mogadiscio – un mélange d’environ 40 anciens soldats sud-africains, français et scandinaves qui se qualifient de « mentors » – a progressivement amélioré les compétences des troupes africaines et réduit les pertes civiles en persuadant aux troupes d’arrêter de lancer des obus d’artillerie sur les quartiers très fréquentés de Mogadiscio.

Un consultant occidental qui travaille avec l’Union africaine attribue à Bancroft le mérite d’avoir contribué à « transformer une armée de brousse en une force de combat urbaine ». Les conseillers travaillent généralement depuis la ligne de front et montrent aux troupes comment construire des fosses pour les tireurs d’élite ou percer des trous dans les murs pour se déplacer entre les maisons. « Les combats urbains sont une guerre d’usure, vous grignotez, grignotez, grignotez », a déclaré M. Rouget, l’entrepreneur de Bancroft. L’année dernière, il a été blessé à Mogadiscio lorsqu’un éclat d’obus provenant de l’explosion d’une roquette Shabab lui a tranché la cuisse. Pourtant, il semble apprécier pleinement son travail. « Donnez-moi quelques techniques » – un terme désignant les camionnettes lourdement armées – « et quelques sauvages et je suis content », a-t-il plaisanté.

Guerre de privatisation

Certains critiques considèrent le rôle joué par M. Rouget et d’autres entrepreneurs comme une tendance inquiétante : s’appuyer sur des entreprises privées pour mener des batailles pour lesquelles les nations n’ont pas le courage. Certains responsables du Congrès américain enquêtant sur l’argent dépensé pour les opérations en Somalie ont déclaré que des accords opaques comme ceux de Bancroft – où l’argent passe par des gouvernements étrangers – rendaient difficile le suivi adéquat de la manière dont les fonds étaient dépensés. Cela rend également plus difficile pour les responsables américains de contrôler qui est embauché pour la mission en Somalie. Dans le cas de Bancroft, certains entraîneurs sont des vétérans des guerres de brousse en Afrique et utilisent parfois des pseudonymes dans les pays où ils ont combattu. M. Rouget, par exemple, a utilisé le nom de colonel Sanders.

Il nie être un mercenaire et a déclaré que sa condamnation par un tribunal sud-africain était « politique », plus une « infraction réglementaire » qu’un crime. Il a ajouté que le gouvernement français, qui a envoyé des troupes de maintien de la paix en Côte d’Ivoire, était bien conscient de ses activités là-bas.

M. Stock, le président de Bancroft, rejette également catégoriquement l’idée que ses employés soient des mercenaires, insistant sur le fait que les formateurs ne participent pas à des combats directs avec les combattants Shabab et sont soutenus par des gouvernements légitimes. « L’activité mercenaire est contraire aux objectifs fondamentaux pour lesquels Bancroft existe », a-t-il déclaré, ajoutant que l’entreprise « ne s’engage pas dans des activités secrètes, secrètes ou secrètes ». Il a toutefois précisé qu’il n’existe qu’un petit nombre de personnes que Bancroft peut embaucher et qui ont l’expérience des guerres africaines. Ces dernières années, selon un rapport des Nations Unies, de nombreuses entreprises se sont lancées dans le chaos somalien en signant des contrats pour protéger les politiciens somaliens, former des troupes africaines et constituer une force de combat pour combattre les pirates armés somaliens.

Le rapport fournit de nouveaux détails sur une opération menée par la société sud-africaine Saracen International visant à former une milice anti-piraterie de 1 000 membres pour le gouvernement du Puntland, une région semi-autonome du nord de la Somalie, créant ainsi « la force militaire indigène la mieux équipée de toute la Somalie ». » En utilisant des sociétés écrans, dont certaines selon le rapport des Nations Unies sont liées à Erik Prince, fondateur de la société de sécurité Blackwater Worldwide, Saracen a secrètement expédié du matériel militaire – qui, selon le rapport, violait un embargo sur les armes – dans le nord de la Somalie à bord d’avions-cargos en provenance d’Ouganda et du Emirats Arabes Unis. Plusieurs responsables américains ont affirmé que les Émirats, préoccupés par l’épidémie de piraterie, finançaient secrètement l’opération Saracen.

Aide du Pentagone

Le Pentagone a récemment déclaré au Congrès qu’il prévoyait d’envoyer près de 45 millions de dollars de matériel militaire pour renforcer les troupes ougandaises et burundaises. Le paquet d’armes comprend des camions de transport, des gilets pare-balles, des lunettes de vision nocturne et même quatre petits drones que les troupes africaines peuvent utiliser pour espionner les positions des Shabab. Contrairement aux troupes régulières du gouvernement somalien, les commandos somaliens entraînés par la CIA sont équipés de nouvelles armes et de gilets pare-balles, et reçoivent des lunettes de soleil et des masques de ski pour dissimuler leur identité. Ils font partie de la Somali National Security Agency, une organisation de renseignement financée en grande partie par la CIA. – qui répond au gouvernement fédéral de transition de la Somalie. Beaucoup à Mogadiscio pensent cependant que les services de renseignement somaliens sont en train de construire une base de pouvoir indépendante du gouvernement faible. Un responsable somalien, s’exprimant uniquement sous le couvert de l’anonymat, a déclaré que les services d’espionnage étaient en train de devenir un « gouvernement dans le gouvernement ».

« Personne, pas même le président, ne sait ce que dit la N.S.A. ce que fait », a-t-il déclaré. « Les Américains sont en train de créer un monstre. » 

La C.I.A. Joue un rôle

La C.I.A. a également parfois rejoint des agents somaliens pour interroger des prisonniers, notamment Ahmed Abdullahi Hassan, un Kenyan arrêté à Nairobi en 2009 sur la base d’une information des services de renseignement américains et remis à la Somalie par les Kenyans. La C.I.A. Les opérations en Somalie ont été rapportées pour la première fois le mois dernier par le magazine The Nation. Un responsable américain  de la C.I.A, s’exprimant sous couvert d’anonymat en raison des restrictions interdisant toute discussion sur les relations avec les services de renseignement étrangers, a déclaré que des agents de l’agence avaient interrogé M. Hassan dans une prison somalienne selon des règles d’interrogatoire strictes. « Le pays hôte doit donner des assurances crédibles que les suspects seront traités avec humanité », a déclaré le responsable  de la C.I.A, et les responsables du renseignement « doivent être convaincus que la personne détenue dispose d’informations sensibles sur les opérations terroristes ciblant les intérêts américains ».

La porte-parole  de la C.I.A a déclaré que l’agence de renseignement ne détenait pas de suspects dans des prisons secrètes américaines, comme elle l’a fait dans les années qui ont suivi les attentats du 11 septembre 2001. « La CIA. ne gère pas de prisons en Somalie ou ailleurs, point final », a déclaré la porte-parole, Marie Harf. « Le programme de détention et d’interrogatoire de la CIA a pris fin il y a plus de deux ans et demi. » À Washington, des responsables américains ont déclaré que des débats étaient en cours sur la question de savoir dans quelle mesure les États-Unis devraient s’appuyer sur l’entraînement de milices clandestines et les frappes de drones armés pour combattre les Shabab.

Au cours de l’année écoulée, l’ambassade américaine à Nairobi, selon un responsable américain, est devenue une ruche d’agents militaires et de renseignement qui « rongent leur frein » pour intensifier leurs opérations en Somalie. Mais M. Carson, le responsable du Département d’État, s’est opposé aux frappes de drones en raison du risque de détourner davantage de Somaliens vers les Shabab, selon plusieurs responsables. Lors d’un entretien téléphonique, il a minimisé tout désaccord bureaucratique et rejeté les critiques selon lesquelles l’approche américaine à l’égard de la Somalie avait été ponctuelle. « C’est un pays confronté à des problèmes historiquement difficiles », a-t-il déclaré, et le soutien américain aux soldats de maintien de la paix africains a contribué à repousser les forces des Shabab.

Et le reste du sud de la Somalie, toujours aux mains des Shabab ? « Un pas à la fois », dit-il. « Un pas après l’autre. » M. Stock, président de Bancroft, a déclaré que les querelles à Washington sur la manière de contenir la menace Shabab avaient rendu le gouvernement américain encore plus dépendant des entreprises comme la sienne. Comme il l’a dit : « Nous sommes le seul acteur en ville. »

Jeffrey Gettleman a rendu compte de Mogadiscio, et Mark Mazzetti et Eric Schmitt de Washington.

https://www.nytimes.com/

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